Во время лучевой терапии опухоль облучают из внешнего источника излучения. Для лечения используются различные виды излучения, которые нарушают жизнедеятельность опухолевых клеток и таким образом уменьшают размеры опухоли. Облучение возможно благодаря тому, что опухолевые клетки более чувствительны к облучению, чем окружающие опухоль здоровые ткани. Облучение локальный или местный метод лечения, то есть оно влияет только на расположенные в облучаемой области опухолевые клетки. Под облучаемой областью подразумевают участок тела, на которое подается облучение. Облучаемых областей может быть одна или несколько, их размеры и расположение определяются типом опухоли и распространением заболевания в каждом конкретном случае индивидуально.

Облучение безболезненно, но оно может сопровождаться определенными побочными действиями, которые зависят от цели лечения, облучаемых органов и тканей, количества облучаемых очагов и дозы полученного излучения. Связанные с облучением побочные действия появляются быстро в первую очередь на коже, слизистых оболочках и в костном мозге. Позже побочные действия могут наблюдаться в легких, центральной нервной системе, почках и половых органах.

В случае далеко зашедшего рака целью облучения является торможение развития заболевания и уменьшение вызванных заболеванием жалоб.

Как и в случае других методов лечения, облучение часто применяется в комбинации с другими методами лечения.